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Las matemáticas estimulan el área del placer estético en el cerebro

Las matematicas estimulan

Una ecuación atractiva estimula las mismas neuronas que se activan con la música.

Una experiencia matemática gratificante activa en nuestro cerebro el mismo grupo de neuronas que se activa al escuchar una música o contemplar una imagen que nos gustan. La diferencia es que, mientras cualquiera puede disfrutar de una canción o un cuadro aunque no tenga conocimientos de música o de pintura, es necesario saber algo de matemáticas para percibir la belleza de una ecuación.

JOSEP CORBELLA - LA VANGUARDIA

Así lo ha demostrado una investigación dirigida por el neurocientífico Semir Zeki, del University College de Londres, y presentada en la revista Frontiers in Human Neuroscience. La investigación demuestra que la visión popular de las matemáticas como el súmmum de la racionalidad es errónea, o por lo menos incompleta. En aquellas personas que las saben apreciar, ha comprobado Zeki, las matemáticas inspiran un placer estético y una respuesta emocional.

La investigación muestra también que, del mismo modo que a un melómano no tienen por qué gustarle todas las obras musicales, a los matemáticos tampoco les gustan todas las fórmulas y ecuaciones. Algunas las encuentran excelsas, mientras otras les parecen aborrecibles. Y, al igual que ocurre con la música y la pintura, distintas personas suelen coincidir en cuáles son bellas y cuáles son feas.

En la investigación han participado dieciséis matemáticos de entre 22 y 32 años. Se les mostraron sesenta fórmulas y se les pidió que les otorgaran una puntuación según su belleza en una escala de diez puntos. La preferida resultó ser la identidad de Euler (véase información adjunta), seguida de la identidad de Pitágoras de la que se deriva el famoso teorema del triángulo rectángulo).

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Un mes más tarde se volvieron a mostrar las mismas fórmulas a los matemáticos, pero esta vez se registró su actividad cerebral con resonancia magnética. Para ellos fue como volver a disfrutar de una obra que ya habían visto u oído. Los investigadores comprobaron que se les activaba un pequeño grupo de neuronas situado justo detrás de los ojos, en una parte del cerebro llamada campo A del córtex medial orbitofrontal. Y que, cuanto más bella les había parecido una fórmula, más se les activaba esta área.

Investigaciones anteriores de Semir Zeki, uno de los líderes mundiales en el estudio de cómo el cerebro percibe la belleza, han demostrado que esta misma área se activa ante la belleza plástica y la musical.

"Por supuesto que hay unas fórmulas y unos problemas que nos resultan más atractivos que otros", declaró ayer Joan Solà-Morales, catedrático de la UPC y presidente de la Societat Catalana de Matemàtiques. "Hay fórmulas que nos dicen mucho y otras que nos dicen poco. Y sentimos admiración cuando nos encontramos con una solución particularmente elegante". Solà-Morales recuerda que Pitágoras descubrió las primeras leyes de la armonía y establece un paralelismo entre las matemáticas y la música. "Ambas tienen normas estrictas que, sin embargo, permiten una enorme creatividad". Pero advierte que el atractivo de las matemáticas no reside únicamente en su belleza. "En realidad, lo que más nos atrae son los problemas. La sensación de tener un reto y de superarlo".

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La fórmula más bonita

La identidad de Euler, que en sólo siete símbolos relaciona áreas de las matemáticas aparentemente inconexas, ha sido valorada como la fórmula más bonita de las matemáticas por los voluntarios que han participado en la investigación.

Planteada en el siglo XVIII por el matemático y físico suizo Leonhard Euler, la fórmula relaciona el número pi (básico en la geometría), la constante matemática e (sobre la que se fundamenta el cálculo) y el número imaginario y (el cuadrado es - 1 y que es la base del análisis complejo). La identidad de Euler se completa con los símbolos aritméticos de la suma (+) y de la igualdad (=). Y con los números cero y uno, que son los elementos neutros de la suma y de la multiplicación.

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